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Oakland Community Organizations (OCO) is calling on our “Together We Vote” leaders and teams to spearhead our civic engagement efforts this year. In this article and video interview—and others that will follow—we highlight the work of OCO activists in organizing and empowering their institutions and community during the electoral process to register to vote and cast their ballots on Nov. 8. In doing so, we invite—and depend on—your commitment and support.

Do-It-Yourself Registration

An inspirational campaign to register new voters and fight gentrification hits home for an East Oakland mother of three

One of Vernetta Woods’ most memorable experiences registering voters was on the night she filled out the papers and registered herself.“It was definitely a moment for me,” says Woods, 41. “It was late; the kids were sleep. I was going over my paperwork and I said, ‘Let me go on and do this right now.’ ” Having taken the step to register, she adds with pride, “I can really use and exercise my rights to get something done.”

Battling for Affordable Housing

Since August, Woods has been working hard signing up new voters with a team of leaders from Oakland Community Organizations—herself included. OCO is a faith-based, nonpartisan social justice group of congregations, schools and allied organizations that serve 40,000 families in Oakland, mostly people of color and those with low income. OCO is part of PICO, the nation’s largest grass-roots organizing network, which is active in 21 states and has affiliates in four countries.

Woods shares OCO’s support of Measure JJ, the Protect Oakland Renters Act. That’s the Nov. 8 ballot measure that, among other things, requires owners/landlords to petition the Oakland Rent Board for any rent increase above the allowable annual cost-of-living adjustment. According to Woods, she is directly impacted by skyrocketing rents in Oakland and displacement of low- and moderate-income families. She says her monthly rent has been raised by $400—something she can’t afford, even with the help of her Section 8 rent subsidy.

Although the fate of her household remains uncertain, Woods still pushes herself and others to effectively use the ballot in the crusade for affordable housing. “I really never understood the significance of voting before, but the personal situation I’m dealing with will make a person take action; it will get to you. I’ve talked to some people who was just like me and my story was the reason they registered.”

Roots of Woods’ Activism

The story of Woods’ civic involvement didn’t begin with her registering voters on the streets of East Oakland but instead is rooted in the flatlands campus of Fremont High. She was at Fremont back in 2014, when her daughter and a bunch of her fellow students got riled up about rumors that their school was going to be converted to a charter. “I got a little disturbed by how the kids were agitated and the adults were agitated,” says Woods. “So I went up and made a statement and said ‘I’m Zaria’s mom and you’re not going to do my baby like that. I’m going to be here with her; we’re all in this together.’ ” That night, Woods caught the eye of OCO organizer Emma Paulino, who mentored Woods and encouraged her activism.

With Paulino’s help, Woods joined other Fremont parents in taking on Antwan Wilson, superintendent of the Oakland Unified School District. “We had demands and our demands was met—it took some time, it didn’t come easy,” says Woods, who’s now vice president of Fremont’s School Site Council and has participated in hiring teams for Fremont principals.

Deeper Appreciation for Voting Power

With more and more grassroots organizing under her belt, Woods sees connections in systemic injustices and in her efforts. In the coming election, for instance, she isn’t solely focused on the renters’ measure but also sees value in many others that OCO supports—including state Proposition 55, which safeguards billions in funding for public education and other services; Measure HH, Oakland’s tax on distributors of sugar-sweetened beverages; and the community’s move to boost police accountability by creating a police commission with Measure LL.

“They all tie in with each other,” says Woods. “If you don’t have nowhere to stay, you might not go to school, which might mean you go to jail. When you’re in jail, you’re going to eat the crappy, sweet stuff they give to prisoners. So there you go,” says Woods. “I think all of them are really important.”

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Registración “Hágalo Usted Mismo”

Una campaña inspiradora para registrar nuevos votantes y luchar en contra de la aburguesamiento impacta una madre de tres en el Este de Oakland

Una de las experiencias más memorable de Vernetta Woods al registrar votantes fue la noche que llenó los papeles y se registró a sí misma. “Definitivamente fue un momento especial para mí,” dice Woods, 41.”Era tarde, los niños estaban dormidos. Estaba revisando mis papeles y dije, ‘Mejor hago esto ya.'” Habiendo tomado el paso para registrarse, agrega con orgullo, “Realmente puedo usar y ejercitar mis derechos para lograr hacer algo.”

Batalla para Obtener Vivienda Asequible

Desde agosto, Woods ha estado trabajando duro para registrar a los nuevos votantes con un equipo de líderes de Oakland Community Organizations—incluyéndose a ella misma. OCO es un grupo de congregaciones, escuelas y organizaciones aliadas de justicia social, basado en la fe y no partidario, que sirven a 40,000 familias en Oakland, en su mayoría personas de color y de bajos ingresos. OCO es parte de PICO, la red organizadora más grande de personas a nivel base, la cual se encuentra activa en 21 estados, y tiene afiliados en 4 países.

            Woods comparte el apoyo de OCO de la Medida JJ, la Ley para Proteger a los Inquilinos de Oakland. Esta es la medida electoral del 8 de noviembre que, entre otras cosas, exige que los dueños/propietarios le soliciten a la Mesa Directiva de Rentas de Oakland para obtener cualquier incremento en la renta arriba del ajuste anual del costo de vida permitido. De acuerdo a Woods, ella sufre el impacto directo de las rentas disparadas en Oakland y el desplazamiento de familias de ingresos bajos y moderados. Dice ella que su renta mensual se ha incrementado $400algo que no puede pagar, aun con la ayuda de su subsidio de Sección 8.

            A pesar que el destino de su hogar sigue incierta, Woods todavía se esfuerza e impulsa a otros para usar la balota efectivamente en la cruzada para obtener vivienda asequible. “Realmente nunca comprendí el significado de la votación antes pero la situación personal que estoy sufriendo hace que uno tome acción, le impacta a uno. He hablado con algunas personas igual que yo y mi historia fue la razón que los hizo registrarse. “

Raices del Activismo de Woods

La historia del involucramiento cívico de Woods no comenzó con registrar a los votantes en las calles del Este de Oakland, sino que está arraigada en las planicies del campus de Fremont High. Ella estaba en Fremont en el 2014, cuando su hija y varios de los compañeros de estudio se alebrestaron debido a rumores que iban a convertir a su escuela a una escuela chárter. “Me afectó ver cómo se perturbaron los jóvenes y cómo se perturbaron los adultos,” dice Woods. “Entonces fui e hice una declaración y dije, ‘Yo soy la mamá de Zaria y no van a tratar a mi bebé así. Yo estaré aquí con ella, estamos juntos todos en esto.’ ” Esta noche, la organizadora de OCO Emma Paulino se fijó en Woods, y sirvió como mentor de Woods y le alentó en su activismo.

            Con la ayuda de Paulino, Woods se unió con otros padres de Fremont para enfrentarse a Antwan Wilson, el superintendente del Distrito Escolar Unificado de Oakland. “Teníamos exigencias y se cumplieron nuestras exigenciastomó un poco de tiempo, no resultó fácil,” dice Woods, quien ahora sirve como vicepresidente del Concejo Escolar de Fremont y quien ha participado en contratar equipos para los directores de Fremont.

Mayor Apreciación para el Poder del Voto

Con más y más trabajo organizador a nivel base en su haber, Woods ve las conexiones entre las injusticias sistémicas y sus esfuerzos. En las próximas elecciones, por ejemplo, no está enfocada únicamente en la medida de los inquilinos, pero también ve valor en muchos otros que apoya OCOincluyendo la Proposición estatal 55, que salvaguarda billones en financiamiento para la educación pública y otros servicios; Medida HH, el impuesto de Oakland en los distribuidores de bebidas azucaradas; y el movimiento de la comunidad de aumentar la rendición de cuentas de los policías con la creación de un Comisionado de la Policía por medio de la Medida LL.

            “Todos están vinculados unos con otros,” dice Woods. “Si no tiene donde quedarse, tal vez no va a la escuela, que puede significar que va a la cárcel. Cuando está en la cárcel, va a comer las cuestiones malas y dulces que les dan a los prisioneros. Allí tiene,” dice Woods. “Pienso que todos son muy importantes.”

 

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